Un fantasma en Virgo (NGC 4526)

La primavera se acerca y, con ella, las constelaciones de la estación, con su ejército de galaxias de infinitas formas y personalidades. La galaxia que os traigo hoy me cautivó en fotografía, motivo más que suficiente para buscarla con el telescopio en cuanto tuve la oportunidad.

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Situada en la constelación de Virgo, NGC 4526 es una galaxia lenticular que pertenece al Cúmulo de Virgo, del que hemos hablado en múltiples ocasiones: en concreto, forma parte del subgrupo Virgo B, compartiendo asiento con M49. Se sitúa a unos 55 millones de años luz de nosotros y cuenta con el honor de ser una de las galaxias lenticulares más brillantes conocidas. El elemento que más nos impresiona en fotografías es la inmensa espiral oscura que rodea el núcleo de la galaxia, una ingente cantidad de gas y polvo que otorga a NGC 4526 un aspecto verdaderamente fantasmal. En algunos lugares de esta oscuridad despuntan algunas zonas brillantes, zonas de formación estelar cuya luz escapa y llega hasta nosotros a pesar de las dificultades. En las zonas más internas de la galaxia hay un disco de gas que gira a gran velocidad, calculada mediante interferometría en 250 kilómetros por segundo. Esta técnica sirvió para confirmar la presencia de un agujero negro supermasivo en el núcleo de la galaxia, y, por primera vez, permitió calcular la masa del agujero negro mediante interferometría, obteniendo una cifra 450 millones de veces superior a la del Sol (para que nos hagamos una idea de la magnitud, el agujero negro de nuestra galaxia tiene 4.1 millones de masas solares).

No esperemos distinguir grandes detalles en esta galaxia: pese a tener una magnitud de 10.7, fácilmente distinguible con instrumentos pequeños, no veremos en ella brazos espirales ni manchas sugerentes que rompan la monotonía. Sin embargo, podremos sentir cierto cosquilleo en el estómago si tenemos presente la fotografía en nuestra mente cuando la observemos. NGC 4526 se nos presenta como una mancha ovalada de 7 minutos de longitud y 2.4 de anchura, relativamente homogénea en sus bordes, difusos, aunque presenta un núcleo bien llamativo, redondeado y contrastado con el resto del halo. Una vez observada esta galaxia podremos presumir de conocer a un miembro más de la inmensa familia que es el Cúmulo de Virgo.

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