El Messier más lejano (M109)

Pierre Mechain fue un geógrafo y astrónomo francés, gran colaborador de Charles Messier y descubridor de cometas y objetos de cielo profundo. De hecho, 28 de los objetos del catálogo Messier se deben a la labor de este hombre, que murió en Castellón de la Plana por culpa de la fiebre amarilla. Hoy vamos a estudiar un objeto que Mechain descubrió en 1781, descrito por Messier 2 años después como “una nebulosa cerca de Gamma UMa”. Sin embargo, no llegó a medir con exactitud su posición, de manera que quedó al margen del catálogo hasta que Owen Gingerich lo incluyó en 1953. Las indicaciones de Mechain parecen referirse a NGC 3953, una galaxia cercana a la mencionada estrella (y que ha recibido el sobrenombre de M109 B), mientras que Messier, al parecer, se refería al objeto que actualmente conocemos como M109.

Foto M109 Bob Franke

Crédito: Bob Franke

Al apuntar a M109 estamos observando el objeto más lejano del catálogo Messier. A pesar de que algunas estimaciones sitúan esta galaxia a unos 55 milloes de años luz, la mayoría de estudios aumentan esta distancia hasta los 88 millones de años luz. A esta distancia, su diámetro sería de unos 200.000 años luz, superando de largo a nuestra Vía Láctea. Si consideramos esta última estimación, estaría compuesta por la abrumadora cantidad de un trillón de estrellas… M109 presenta cinco llamativos brazos dispuestos en espiral, con una barra central que la cataloga como una galaxia de tipo SBc. Numerosas regiones HII en sus brazos delatan la presencia de una importante proliferación estelar.

Foto M109 NOAO

Crédito: NOAO / AURA / NSF 

M109 es la galaxia principal del grupo galáctico que lleva su nombre. El grupo de M109 está compuesto por unas 80 galaxias, entre las que podemos encontrar algunas notorias como NGC 3718, NGC 4088 o NGC 4102. M109 posee, al menos, tres cercanos satélites, las galaxias UGC 6923, UGC 6940 y UGC 6969, aunque seguramente habrá otras que escapen a nuestra visión. Sin embargo, no parece que M109 haya canibalizado a ninguna otra galaxia en los últimos tiempos. Un estudio sobre la disposición del hidrógeno neutro reveló la presencia de un agujero en el núcleo carente de este elemento. La barra central habrá sido probablemente la causante de esta falta de hidrógeno, al canalizar el gas hacia otros lugares. De haber habido alguna fusión intergaláctica previa este vacío se habría rellenado con el gas de la galaxia canibalizada. La única supernova registrada en M109 tuvo lugar en 1956, alcanzando una brillante magnitud de 12.3.

Para llegar hasta M109, nada más fácil que apuntar con nuestros instrumentos a gamma UMa, conocida como Phecda o Phad. Su nombre ya hace referencia al lugar que ocupa en la constelación, viniendo a significar “muslo de la osa”. Phecda es una estrella de tipo Ae, una esfera de hidrógeno que gira a gran velocidad, formando a su alrededor un disco que produce una intensa emisión electromagnética. Se encuentra a 83 años luz de distancia y pertenece a la Asociación Estelar de la Osa Mayor. De hecho, Mizar y Alcor se localizan bastante cercanas a ella, a poco más de 8 años luz, por lo que deben verse como una doble de componentes excepcionalmente separados.

Desde esta estrella no tenemos más que mirar al este para comprobar la presencia de una pequeña manchita borrosa, la galaxia M109. A pesar de su gran distancia a nosotros, nos sorprenderá su tamaño, que alcanza los 7.6 x 4.7 minutos de arco. Su magnitud de 10.6 la pone al alcance de un par de buenos prismáticos si observamos desde un sitio oscuro. Cualquier telescopio es capaz de distinguir, sin dificultad, un brillante núcleo y una prolongación del brillo en forma de barra. En mi caso, con el Dobson de 30 cm pude distinguir algunos elementos más. A 214 aumentos el brillo disminuía considerablemente, pero me permitía observar mejor los detalles. La barra se encontraba más definida, bastante inclinada con respecto a una brillante estrella que marcaba el borde del halo, que se extendía adoptando una disposición ovalada. Tras varios minutos de adaptación comencé a ver que, de los extremos de la barra, salían unos tímidos brazos en direcciones opuestas, débiles pero largos, que iban abrazando el halo por el exterior, dirigiéndose hacia las dos estrellas que flanquean la galaxia. Sentí una intensa emoción. Muchas otras veces había intentado ver estos llamativos brazos, y tras varias noches intentándolo aparecieron ante mis ojos, lo cual no hace más que convencerme de que debemos ser persistentes. No pasa nada si no conseguimos ver algo, pero no podemos darnos por vencidos, si insistimos al final acabaremos superando ese límite, siempre y cuando las condiciones de observación estén de nuestro lado.

M109.png

2 Respuestas a “El Messier más lejano (M109)

  1. Hola Miguel, buena entrada de esta galaxia de conspicuo diseño.
    Hace tiempo que he estado didicando las observaciones a objetos no messier, dejando estos últimos bastante olvidados; quizas el ser nombrados constantemente hace que no nos parezcan interesantes. Ahora, con tiempo en las veladas de observación para volver a dispararlos y tambien con un telescopio algo más grande estoy disfrutando mucho más que cuando empezé en este hoby.

    Después de leer tus notas y ver tu dibujo, pongo a M 109 en la columna de preferentes donde se merece estar y en la lista de imprescindible para la próxima salida.
    Estoy casi seguro de haberla observado antes, pero ahora no lo recuerdo y esto será debido a no encontrar en ella detalles notables (antes no dedicaba tiempo suficiente a los objetos y la adaptación a la oscuridad tampoco era la adecuada y estos factores, como bien dices, son fundamentales sobre todo en las galaxias)

    Gracias por la entrada y saludos.

    Pedro Villamiel.

    Me gusta

  2. Muchas gracias Pedro, a mí me pasaba exactamente igual, dedicándome sobre todo a otros objetos más “exóticos”. Sin embargo, ahora cuando tengo algún Messier cerca de donde estoy observando aprovecho para dedicarle un buen rato, me estoy llevando muchas sorpresas. ¡Un saludo!

    Me gusta

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s